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El Cosmódromo de Baikonur
Redacción
aikonur (46°00' N, 63°00' E), fundado en 1955, es el cosmódromo principal de Rusia, y el único complejo espacial desde el cual este país realiza sus lanzamientos de naves tripuladas. En este sitio, además, están las plataformas de lanzamiento para los vectores más pesados, es decir, los Proton y Energia. Después de la disolución de la Unión Soviética, este puerto espacial terminó estando en suelo extranjero, en Kazakstán, pero gracias a un acuerdo alcanzado en el 2004 con este país, Rusia se aseguró el control sobre el mismo hasta el año 2050.

Las designaciones oficiales de este complejo espacial, tal como aparecen en los libros oficiales de historia de la época soviética son NIIP-5 y GIK-5, aunque en círculos militares propios y del exterior se empleaba el nombre de Tyura-Tam. Desde el colapso de la URSS, la Federación Rusa ha venido usando la designación "pública" de este complejo, que es Baikonur. En Kazakstán se hace referencia a él como Baykonur.

Cabe explicar que el nombre de Baikonur lo habían elegido los servicios secretos soviéticos especialmente para despistar al "enemigo potencial". En Kazakstán realmente existe el poblado de Baikonur, pero se encuentra a 350 kilómetros al norte de la estación de trenes de Tyura-Tam, en torno a la cual había sido instalada la base espacial.

Este remoto sitio fue elegido con el objeto de instalar el sistema de guiado por radio del misil balístico intercontinental (ICBM) R-7. Este sistema requería de tres estaciones de radiocontrol, para triangulación, ubicadas a 150, 200 y 300 km del punto de lanzamiento. Si el R-7 se hubiera lanzado desde la base de pruebas de misiles Kaputsin Yar, hubiera requerido de estaciones de control en el Mar Caspio o Irán. Es por esta razón que se seleccionó a Baikonur como sitio de pruebas del misil R-7. Las construcciones realizadas para tal fin, se hicieron a un costo enorme. Por ejemplo, cada uno de los sitios de lanzamiento del R-7 costó unos 500 millones de rublos, al cambio de mediados de la década de 1950. Estos fondos también cubrían los gastos de construcción del radar de corto alcance y de las estaciones de radiocontrol, las cuales tenían que ser situadas en terrenos cenagosos o sobre regiones del tipo taiga (*), y requerían de la construcción de nuevas carreteras, líneas de energía eléctrica, etc..

Unos pocos años más tarde, Korolev informaba a Khrushchev sobre la posibilidad de construir un misil R-7 equipado con un sistema guía inercial, eliminando así la necesidad de disponer de estaciones de radiocontrol y de radar. Khrushchev se quedó sin palabras: ¿Por qué entonces ellos habían construido Baikonur...?.

Sin embargo, se continuó usando el sitio para probar subsiguientes misiles con guía inercial. Además, se construyeron gigantescas facilidades para albergar a los vectores Proton (desarrollado por el equipo de Chelomei) y N1 (de Korolev). Aunque se evaluó emplazarlos en otros lugares, ciertamente era muy ventajoso aprovechar toda la infraestructura ya existente en Baikonur.

Aparte de su función como campo de pruebas, a lo largo de los años Baikonur sirvió como una base operacional de misiles, al principio para siete lanzadores de misiles (ICMB) del tipo R-16. El cosmódromo de Baikonur se extiende 85 km de Norte a Sur, y 125 km de Este a Oeste. Aparte de las 15 de plataformas de lanzamiento, el Cosmódromo de Baikonur alberga a:

5 centros de seguimiento-control.
9 estaciones de seguimiento
11 edificios de montaje de vectores
1 planta productora de oxígeno y nitrógeno
3 facilidades de combustible (sólo una activa hacia mediados de los 90´)
1 estación de energía
600 estaciones transformadoras
92 sitios de comunicaciones
2 aeropuertos
470 km de vías férreas
1 281 km de caminos
6 610 km de líneas de comunicación
360 km de oleoductos
1 240 km de cañerías de agua
430 km de conductos cloacales

El cosmódromo consumía anualmente 600 millones de kilowatt/hora de energía eléctrica. En Baikonur podemos diferenciar las siguientes áreas:

Ciudad de Baikonur (anteriormente Leninsk). Está localizada sobre el Río Syr Darya a lo largo de la línea principal de ferrocarril. Es el centro administrativo del cosmódromo y su principal área urbana. Llegó a tener una población de unas 150 000 personas. En esta ciudad se encuentran diversos centros culturales, el Aeropuerto Krainiy, la Escuela Ordzhonikidze perteneciente al Instituto de Aviación de Moscú, y un centro televisivo.
El 'Flanco Izquierdo'. Situado a 70 km al noroeste de Baikonur (o Leninsk), a veces suele ser llamado como 'Área de Chelomei'. Desde los comienzos de la década de 1960, varias generaciones de ICBMs y lanzadores espaciales desarrollados por el bureau de diseño de Vladimir Chelomei OKB-52 han sido probadas allí (incluyendo al UR-200 y varias generaciones de los UR-100). En esta área se emplazan las plataformas de lanzamiento para los vectores Tsiklon-2. También se encuentran las instalaciones de procesamiento y las plataformas de lanzamiento del vector Proton. El 'Área Chelomei' tiene una población de unas 10 000 personas.
El 'Flanco Derecho'. Situado a 50 km al nordeste de Baikonur, a menudo se lo denomina 'Área de Yangel'. Desde 1960, varias generaciones de misiles balísticos y lanzadores espaciales desarrollados por el bureau de diseño de Mikhail Yangel han sido probadas aquí: el R-16 (y sus variantes), el MR-UR-100, el R-36M, y el R-36M2. Esta zona incluye una segunda plataforma de lanzamiento para el vector R-7, usada como reserva para lanzamientos tripulados y planetarios. Unos diez kilómetros al sur se encuentran las facilidades del vector Zenit: dos plataformas de lanzamiento, un centro de elementos criogénicos y cincuenta sistemas tecnológicos. Las plataformas están preparadas para realizar lanzamientos automáticos del Zenit.
El 'Centro' o 'Área de Korolev'. Ubicado a unos 30 km al norte de Baikonur. Esta zona incluía las facilidades de los proyectos del bureau de Korolev OKB-1. Incluye la primera plataforma de lanzamiento construida en el cosmódromo, la plataforma 'Gagarin', desde la cual han despegado los vectores R-7, Vostok y Soyuz. También se construyeron allí las "masivas" instalaciones dedicadas al proyecto lunar N1, las cuales fueron posteriormente modificadas para su uso en el programa Energia-Buran. Se encuentran en esta área: un aeropuerto (Jubilee), la plataforma UKSS (Energia-Polyus), dos plataformas N1/Energia, los edificios de montaje del Energia, Buran y Soyuz, hoteles, viviendas residenciales (o "cottages" como se las llama en Rusia), museos y el centro de elementos criogénicos, entre otras instalaciones.
Mapa del Cosmódromo
Las diferentes facilidades del Cosmódromo de Baikonur -como en otras bases de lanzamiento del mundo- son designadas con números. Estos números se usaron en conjunción con la palabra "ploshadka" que, dependiendo del contexto, en ruso puede tener dos significados: sitio de construcción, o plataforma de lanzamiento. Este doble significado a menudo crea confusión cuando se traduce a otras lenguas. Algunas veces los números asignados a las "ploshadkas" son interpretados como los números de las plataformas de lanzamiento, lo cual es incorrecto. Las plataformas de lanzamiento en Baikonur son identificadas usualmente como "puskovaya ustanovka" (o dispositivo de lanzamiento), y tienen su propio sistema de numeración. Finalmente, los edificios y otras instalaciones técnicas ubicadas dentro de las "ploshadkas" tienen sus propias designaciones. Este trabajo emplea el término Sitio o Facilidad para traducir la palabra "ploshadkas".
 
 
(*) La taiga es el bosque que se desarrolla al Sur de la tundra. En ella abundan las coníferas que son árboles que soportan las extremas condiciones de vida. Ocupa una franja de más de 1 500 km de anchura a lo largo de todo el hemisferio Norte, a través de América del Norte, Europa y Asia. También hay parcelas más pequeñas de este tipo de bosque en las zonas montañosas.
Fuentes consultadas: Mark Wade/Anatoly Zak/James Oberg
 
Mendoza, Argentina, 01 de Setiembre de 2005.
 
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