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El vuelo del Buran
El Buran en la plataforma de lanzamiento
El transbordador ruso en la plataforma de lanzamiento. Fue llevado a esta posición el 23 de octubre de 1988.
A fines de abril de 1988, los rusos anunciaron que su transbordador sería lanzado a la brevedad. Las imágenes entregadas a la prensa mostraban al Buran siendo preparado para el lanzamiento, con un módulo en su compartimiento de cargas. En realidad, se trataba del módulo denominado 37KB, de unas 7 tn de peso, que era una versión modificada del módulo Kvant, que formaba parte de la recordada estación espacial MIR. Este elemento contenía diversa instrumentación para medir en forma directa el rendimiento general del orbitador en condiciones de vuelo real al espacio. En realidad, estas imágenes entregadas a la prensa y que mostraban por primera vez al Energia-Buran, provocaron una gran conmoción. Algunas agencias internacionales de noticias decían que el Buran tenía "un aspecto fabuloso...".

El lanzamiento fue programado originalmente para las 6:23 (hora de Moscú) del 29 de octubre de 1988. Mientras la cuenta regresiva recorría sus horas finales, se registró un fallo en el sistema de ignición, lo que obligó a retrasar la cuenta regresiva por cuatro horas.

Luego de reanudar nuevamente la cuenta atrás, ésta se detuvo nuevamente a sólo 51 segundos del encendido de los motores, debido a que la plataforma de acceso de la tripulación no se retrajo tan rápido como se esperaba (demandó 38 segundos cuando se esperaba haberlo hecho sólo en tres segundos). Aunque no había tripulación en el orbitador, era necesaria la utilización de esta plataforma, la cual proporcionaba conexiones eléctricas al orbitador. Específicamente, los giróscopos del Buran eran actualizados con precisa información del control en tierra. Los técnicos llegaron a la conclusión de que el diseño del sistema de bisagra de la plataforma era inadecuado, por lo que era necesario su corrección. El análisis de estos problemas, como su solución demandó unas dos semanas de trabajo.

En los primeros días de noviembre de 1988, se fijó una nueva fecha de lanzamiento, esta vez el 15 de noviembre, a las 6:00 de la mañana, tiempo de Moscú. Los rusos habían anunciado que realizarían una cobertura "en vivo" de este evento, pero en realidad esto no sucedió. Mientras se aproximaba el momento de lanzamiento, las condiciones climáticas no eran las ideales. Una tormenta se aproximaba desde el Mar de Aral. En la zona de Baikonur, se registraban vientos huracanados, había una muy baja cubierta nubosa, y una temperatura ambiente de 4 ºC. De todas maneras se permitió continuar con la cuenta regresiva, y el personal despejó la zona de la plataforma. Ya en el día 15 de noviembre, a las 4:49 de la madrugada, los técnicos activaron el secuenciador interno de lanzamiento del Buran. Ocho segundos antes del lanzamiento, los motores del cuerpo principal del cohete Energia entraron en funcionamiento, seguidos del encendido de los cuatro cohetes laterales auxiliares. El despegue fue exitoso, y ocurrió tal como estaba programado a las 6:00, hora de Moscú.

Es interesante destacar que durante el primer lanzamiento del vector Energia, transportando a un prototipo de estación de combate láser llamado "Polyus" (80 tn), el 15 de mayo de 1987, durante unos breves instantes inmediatamente después del despegue, el vector Energia se salió ligeramente de trayectoria. Afortunadamente los sistemas de control funcionaron adecuadamente, y se corrigió tal situación. Aquel lanzamiento del Energia-Polyus, significó para los rusos la primer experiencia en el lanzamiento de vectores espaciales con cargas laterales.
¡El Buran parte al espacio!
¡El Buran parte al espacio!
El ascenso
En líneas generales, toda la secuencia de la puesta en órbita del Buran transcurrió de acuerdo a lo largamente programado. Cuando el Energia-Buran se encontraba a unos 60 km de altura -2.75 minutos después del despegue- agotados ya los propergoles de los impulsores laterales, éstos fueron eyectados de a pares. El Bloque central del Energia con sus cuatro motores criogénicos RD-0120 siguió transportando al Buran hacia su destino. Este Bloque central se separó del Buran a unos 160 km de altura -transcurridos ocho minutos desde el despegue-, siguiendo a continuación una trayectoria destructiva de entrada en la atmósfera. Unos 2.5 minutos después de esta separación, el Buran accionó sus dos motores de maniobra orbital por el lapso de 67 segundos, alcanzando los 250 km de altitud. Cuando el orbitador sobrevolaba el Pacífico, a las 6:47, encendió nuevamente sus motores de maniobra orbital por 42 s, ingresando finalmente en una órbita de 251 x 263 kilómetros, 51.6° de inclinación.
Secuencia de lanzamiento del Energia-Buran
Secuencia de lanzamiento del Energia-Buran
En el espacio
El Buran permaneció durante todo el vuelo en comunicación con su Centro de Control de la Misión (*) en Korolev, al norte de Moscú, mediante una combinación de buques de seguimiento y satélites. Los buques Volkov y Belyayev fueron estacionados en el Atlántico sur. El Marshall Nedelin fue estacionado cerca de las costas de Chile, y el Dobrovolsky fue posicionado al oeste del Nedelin. Para la retransmisión de datos entre estos buques y el control de la misión, se emplearon los satélites Molniya, Gorizont y Luch.
El Marshall Nedelin
El Marshall Nedelin
Gracias a esta infraestructura de comunicaciones, durante el vuelo el control de la misión recibió imágenes de televisión de la Tierra, tomadas desde el cockpit del transbordador. El transbordador completó su primer órbita sobre el Pacífico, América de Sur, Atlántico Sur, África, Unión Soviética, y de nuevo el Pacífico.

(*)
Se había construido una moderna instalacion para el control de este tipo de nave.
El retorno a tierra
140 minutos trancurridos desde el despegue, cuando el Buran sobrevolaba por segunda vez el Pacífico, giró 180° encendiendo sus motores de maniobra orbital en contra de la dirección de vuelo con el objeto de desacelerar e ingresar en una trayectoria de reingreso a Tierra.

Una vez que el Buran girara nuevamente 180° para emprender el retorno, a unos 120 km de altura entró en contacto con las capas superiores de la atmósfera terrestre. A unos 90 km de altura, y por motivo del plasma generado por la interacción durante el frenado entre el escudo térmico protector del orbitador y las capas de la atmósfera, el Buran estuvo en "silencio de radio" con su centro de control por el lapso de 20 interminables minutos. La telemetría con el orbitador se reanudó cuando el Buran se encontraba a unos 50 km de altura, y a 550 km de la zona especificada de descenso. Estos datos enviados por el Buran indicaban que todos sus sistemas funcionaban normalmente. Igualmente el orbitador volvió a aparecer en las pantallas de los radares de seguimiento, ya que como es sabido, un objeto se vuelve "furtivo" o "stealth" cuando es rodeado por plasma.

Prácticamente cuando el orbitador se encontraba ya sobre la zona de descenso, efectuó una maniobra lateral, siguiendo una trayectoria en espiral que lo condujo a alterar por completo la manera de aproximarse a la pista de aterrizaje. Esta maniobra no era esperada por el control en tierra, sino que el Buran tomó esta "decisión" en forma autónoma, luego de evaluar los datos meteorológicos.

Algunos minutos antes del contacto con la pista, el transbordador fue interceptado por un caza MiG-25 biplaza, a los mandos de Magomed Tolboev. Durante este acompañamiento, se transmitió por TV el descenso del Buran, para comprobar el estado exterior de la nave. En palabras de Tolboev, el Buran daba la impresión de "estar piloteado por una persona..."

Las condiciones de descenso no eran las óptimas, ya que en la zona del aeropuerto soplaba un viento con una componente transversal a la pista de 55 km/h. Finalmente, a las 9:25 de la mañana, y a una velocidad próxima a los 280 km/h, el Buran entraba en contacto con la pista de aterrizaje. Ayudado en el frenado por tres paracaídas, el vehículo espacial fue perdiendo velocidad hasta que finalmente se detuvo, luego de recorrer una distancia de 1620 metros sobre la pista. Las inspecciones realizadas tras el vuelo revelaron que sólo cinco de las 39000 losetas de protección térmica se habían desprendido, aunque algunas partes del sistema térmico protector evidenciaban (aparentemente) un gran desgaste. La rueda delantera del orbitador, se había desviado 1.5 m del eje de la pista.

El vuelo del Buran, significó un hecho tecnológico sin precedentes en la comunidad espacial mundial, y es una realización de la cual los rusos están justificadamente orgullosos, a pesar de que el programa fuera oficialmente cancelado hace más de una década. Recordemos que el lanzamiento, puesta en órbita, maniobras orbitales, descenso y aterrizaje de precisión -de una aeronave del tamaño de un avión de línea y de casi 100 tn de peso- fueron realizados en modo completamente automático.
Buran despliega paracídas
El transbordador despliega sus paracaídas de frenado
 
Buran - MIG 25
El Buran a retornado a la Tierra, perseguido por un MIG-25
 
En la pista
En la pista luego del descenso
 
En la pista
Otra vista del shuttle en la pista
 
An-225/Buran en vuelo
An-225/Buran en vuelo
Epílogo
Los costos totales del programa varían de acuerdo con las fuentes, pero las cifras giran entre 12 a 20 billones de dólares. El proyecto Buran involucró el trabajo de 1206 sub-contratistas y 100 ministerios gubernamentales. Un vuelo del Buran podría costar como mínimo 131 millones de dólares. Para que el lector tenga una idea de cómo estas cifras son significativas, cuando el programa de la estación MIR fue iniciado en la misma época, exigía el trabajo de más de 200 técnicos de 20 ministerios

Como se puede apreciar, la infraestructura construida para el proyecto fue verdaderamente gigantesca. También el famoso bureau de diseño Antonov desarrolló al hexamotor An-225 Mriya, el avión más grande del mundo, pensado para llevar al Buran "a cuestas" y para transportar distintas partes del cohete Energia.

Las dificultades económicas acabarían con una nave espacial promisoria, pero el destino todavía tenía un golpe más duro para dar a los rusos. El Buran fue destruido en un accidente ocurrido el 12 de mayo de 2002, cuando el techo del hangar donde estaba almacenado se desplomó, destruyendo la nave y matando algunos trabajadores.

De los primeros cosmonautas, se guarda el recuerdo, sea en monumentos, nombres de calles o ciudades. De la MIR, se guarda recuerdos y experiencias de 15 años de una aventura única en la exploración tripulada del espacio. Del Buran, ni sus restos se guardan. Una multitud de construcciones y modelos inacabados sirven de testigos mudos de un triste final para un ambicioso programa espacial.
Fuentes consultadas:

Sitio oficial Buran. (imágenes)

Encyclopedia Astronautica de Mark Wade.

Russian Aerospace Guide de Dennis Newkirk. (fuente de información de la sección "El vuelo del Buran")
 
Para saber más...
La familia Buran

Se había planeado construir un total de cinco transbordadores, dos de la "serie 1" más tres de la "serie dos". Una breve reseña de los mismos a continuación:

-> Transbordador 1.01. Llamado Buran, fue el único orbitador que voló al espacio en 1988. Tenía instalado nada más que los mínimos sistemas, y no disponía de los elementos de "soporte de vida". Se pensaba utilizarlo por varios años en modo automático no-tripulado. Este transbordador fue destruido por el colapso de un edificio en Baikonur en mayo de 2002.

-> Transbordador 1.02. Es el segundo orbitador llamado Ptichka ("Pajarito", en ruso) y se lo ensambló en un 95%. Se cree que aún se encuentra en Baikonur. En esencia es idéntico al primer Buran, y también se pensaba utilizarlo en las primeras misiones en modo no-tripulado. Su primer lanzamiento debería haber sido en 1991.

-> Transbordador 2.01. Es el primer transbordador de la "segunda serie", y se encuentra ensamblado en un 40-50% en la Tushino Machine Factory de Moscú. Se diferencia de los primeros dos orbitadores por una aviónica más actualizada. Debería haber hecho su primer vuelo al espacio en 1994 o 1995. En este vuelo el transbordador iba a ir al espacio por primera vez tripulado, para lo cual se instalarían los sistemas de soporte de vida y asientos eyectables. Circula una versión que indica que este orbitador va a ser cedido a un museo alemán.

-> Transbordador 2.02. Solamente se llegó a ensamblar un 10 o 20% de los elementos. En la actualidad se pueden ver algunas piezas de este orbitador en la Factoría de Tushino, en Moscú.

-> Transbordador 2.03. Iba a ser el quinto transbordador, pero sólo se llegó a construir la unidad de motores. En la actualidad parece no haber elementos reconocibles de este artefacto.

Los rusos planeaban realizar solamente un lanzamiento del shuttle por año, seguramente por los elevados costos de mantenimiento y de lanzamiento. Coherentemente, gran parte de las misiones iban a ser realizadas en régimen automático, como enormes cargueros Progress, principalmente por razones de seguridad.
 


Shuttle - Buran: Diferencias

Aunque ambos transbordadores tienen una configuración aerodinámica similar, en realidad el Buran fue desarrollado con tecnologías, conceptos de diseño, y materiales muy distintos a los de su primo norteamericano. De acuerdo al prestigioso historiador de temas espaciales Mark Wade, con respecto al Shuttle, "el Buran difiere en detalle". La siguiente es una tabla comparativa, preparada por este mismo historiador, entre los dos transboradores:

Tabla comparativa
 
 
¡Buran en 3D!

Este programa fue escrito usando las librerías gráficas OpenGL, de la empresa Silicon Graphics, y para su implementación se usó un compilador visual de lenguaje C++.

El modelo del Buran consta de unas 200 partes individuales, que totalizan unos 15.000 triángulos. Se usaron las dimensiones reales del Buran publicadas por el Bureau de Diseño Molniya, así que se puede considerar que es un transbordador "virtual".

[Descargar programa, 500 Kb]
 
San Pablo (Brasil) - Mendoza (Argentina)
23 de Octubre de 2004.
Última actualización: 30/12/04
 
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