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Observatorios Astronómicos en Chile
Jorge Ianiszewski
hile es sede de 5 importantes observatorios astronómicos internacionales, pertenecientes a tres institutos americanos y europeos: Cerro Tololo y en el vecino cerro Pachón (Géminis Sur y SOAR); y Las Campanas, pertenecen a consorcios liderados por instituciones universitarias y científicas norteamericanas; y los observatorios de La Silla y VLT de Paranal, pertenece a un consorcio intergubernamental científico europeo. Estos grandes observatorios, han sido protagonistas fundamentales del enorme avance que la astronomía ha tenido en los últimos años y son en conjunto, forjadores de un inapreciable aporte a la humanidad del que nuestra nación es parte.

Chile también se beneficia con las grandes inversiones, sin retorno de capital, que en ellos se realizan; con las facilidades para los científicos nacionales en el uso de los más modernos instrumentos para la astronomía ubicados en estos observatorios y la oferta de trabajo para profesionales chilenos calificados. Además del reconocimiento de las grandes naciones involucradas en la gran aventura del conocimiento.

Hay tres razones fundamentales, que explican la presencia de estos centros científicos en las desoladas cumbres de nuestro territorio: La forma de la Tierra; la sequedad y estabilidad atmosférica del Desierto de Atacama; y el desarrollo y la hospitalidad que los extranjeros encuentran en nuestro país.

La ventana al Universo que se nos abre cada noche, está limitada por nuestro propio planeta. La forma esférica de la Tierra hace imposible contemplar todo el cielo que la rodea desde un mismo lugar. Es así como desde Chile no podemos ver los astros que rodean el Polo Norte Celeste, como la celebre estrella Polaris, que guió a Cristóbal Colón en su viaje al Nuevo Mundo. Para verla, debemos viajar al hemisferio norte. Del mismo modo, el planeta le impide a los habitantes de Europa y de gran parte de Estados Unidos, la visión de la Cruz del Sur y de los astros que rodean el Polo Sur Celeste.

Los astrónomos se encuentran así con un grave problema, no importa donde ubiquen sus telescopios, siempre verán sólo una parte del cielo y si desean estudiar el resto, deben viajar al otro hemisferio a completar sus observaciones.

Importantes objetos astronómicos, tales como el Centro de nuestra Galaxia; los sectores más poblados de la Vía Láctea, como el Brazo de Carina; y dos galaxias vecinas, las Nubes de Magallanes, Grande y Pequeña, se ubican en el hemisferio sur del cielo, por lo que los astrónomos norteamericanos y europeos han debido desplazarse a este hemisferio para estudiarlos.

El primer astrónomo científico que llegó a Chile, fue el norteamericano James M. Gilliss, que en 1847 instaló un observatorio en el Cerro Santa Lucía, de Santiago. Los equipos que esta expedición dejó atrás, formaron la base del que sería nuestro Observatorio Nacional, dependiente de la Universidad de Chile.

"UNA SEMILLA QUE DIÓ FRUTOS EN UNA TIERRA ARIDA" (1)

Después de la Segunda Guerra Mundial, surgió en forma independiente entre los astrónomos de Europa y Estados Unidos, la idea de establecer observatorios en el hemisferio sur, con el objeto de estudiar el universo en su totalidad. Al comienzo los europeos consideraron su instalación en el sur de África, pero luego que supieron de las bondades del Desierto de Atacama, no dudaron en cambiarse a Chile.

Fueron los astrónomos chilenos, quienes convencieron a sus colegas norteamericanos y europeos, de las ventajas que tiene el Desierto de Atacama en Chile para la astronomía, allí podrían encontrar la claridad de los cielos y el aislamiento que necesitaban; además de un país con una infraestructura en desarrollo, cierta estabilidad política y un pueblo amable y hospitalario.

En 1958 el director del Observatorio (Astronómico) Nacional, que operaba la Universidad de Chile, Profesor Federico Rutlant visitó Estados Unidos, donde conoció al astrónomo holandés norteamericano Gerard P. Kuiper del Observatorio de Yerkes de la U. de Chicago, con quién acordaron estudiar la colaboración con la U. de Chile para la construcción de un observatorio en Chile. Al año siguiente el mismo Kuiper visitó Chile cimentando la colaboración académica. Investigaciones posteriores señalaron las ventajas de algunos cerros cercanos a Vicuña, especialmente el cerro Tololo, una cumbre de 2.200 metros, en la IV Región de Coquimbo.

Los Observatorios son, de Norte a Sur:

Región de Antofagasta:
Observatorio Paranal (ESO - EUROPA)
Telescopio Fondo Cósmico de Microondas (Caltech USA)

Región de Atacama:
Observatorio Las Campanas (Carnegie USA)

Región de Coquimbo:
Observatorio Interamericano de Cerro Tololo (AURA - USA)
Observatorio Gémini (Consorcio Internacional)
Observatorio La Silla (ESO - EUROPA)

Región de Valparaiso:
Observatorio El Roble (U. de Chile, CHILE)

Ventajas para la astronomía:

En los lugares escogidos para la ubicación de los observatorios existe una gran estabilidad atmosférica, producto de la cercanía del mar. Además la extrema sequedad del desierto, generada por la existencia de la corriente de Humboldt, su altura y ubicación entre dos grandes cordilleras, de la Costa y los Andes, permite una gran cantidad de noches despejadas con poca nubosidad y baja humedad relativa.

Su aislamiento, con pocos habitantes la polución luminosa es muy baja. Situación que está cambiando, especialmente para Tololo y el Géminis debido al aumento de la luminosidad de las ciudades de La Serena, Vicuña y Antofagasta.

Observatorio Internacional Cerro Tololo
Cerro Tololo

En la cumbre de Cerro Tololo, en la Región de Coquimbo en Chile, encontramos al mayor instrumento del Observatorio Interamericano de Cerro Tololo (CTIO en inglés). En la imagen vemos el Telescopio Blanco de 4 m, observando el fabuloso cielo del sur, la Vía Láctea con la Cruz del Sur, a la derecha abajo. A la izquierda arriba vemos el difuso resplandor de la Pequeña Nube de Magallanes y abajo, el de su hermana, la Gran Nube de Magallanes. Esta imagen fue obtenida por Roger Smith ingeniero del equipo de CTIO, con un detector CCD muy sensible destinado a realizar imágenes astronómicas, el tiempo de exposición fue de 20 segundos. Las estructuras del observatorio están iluminadas sólo por la luz de las estrellas. Se puede observar como la cúpula del gran telescopio fue modificada según los modernos conceptos, se le abrieron ventanas para permitir que el aire nocturno ayude en el enfriamiento del instrumento durante su operación nocturna, además los astrónomos ya no trabajan dentro de la cúpula, evitando así que el calor de sus cuerpos forme turbulencias no deseadas sobre el espejo. Imágenes para bajar.
Visita virtual al Observatorio Interamericano de Cerro Tololo

Está en la IV Región de Coquimbo, cerca de Vicuña. Pertenece a AURA, un consorcio de universidades norteamericanas y latinoamericanas, donde participa la Universidad de Chile.

Tiene unos 6 telescopios entre ellos el CTIO 4 metros, el que fuera el mayor del hemisferio sur, hasta la inauguración del VLT Antu de Paranal. A partir de los acuerdos firmados entre la Universidad de Chile y la Asociación de Universidades para la Investigación en Astronomía, AURA en inglés, un consorcio académico norteamericano, comenzaron en 1961, las construcciones y las primeras observaciones astronómicas del Observatorio Interamericano de Cerro Tololo.

Ubicados en las cumbres de esta zona meridional del Desierto de Atacama, en la precordillera de Los Andes, tienen unas 300 noches despejadas al año y gozan de una gran estabilidad atmosférica, los astrónomos pueden así aprovechar plenamente las costosas inversiones que deben realizarse en los telescopios.

En abril del año 1967, los Presidentes Eduardo Frei, de Chile y Lyndon B. Johnson, de Estados Unidos, firmaron un comunicado conjunto, en Punta del Este, Uruguay, con la decisión de construir un telescopio con un espejo de 4 metros en Tololo. Este instrumento, que posteriormente sería bautizado como Telescopio Victor M. Blanco (en homenaje al segundo director del observatorio), fue inaugurado en 1976 y sería durante 22 años el mayor del hemisferio sur.

El Observatorio Interamericano de Cerro Tololo fue inaugurado oficialmente el 7 de noviembre de 1967 con la presencia del Presidente Eduardo Frei Montalva; un día después que su primer gran telescopio, de 1,5 metros, viera la primera luz (2).
Actualmente Tololo cuenta con 5 telescopios. Acompañan al Blanco, el 1,5 metros, el de 0,9 m, el YALO de 1 m, además del Curtis/Schmidt.

Recientemente, se han actualizado todos los instrumentos del Tololo, equipándolos con cámaras CCD y sistemas de control computacional. Pero el observatorio, recibió su mayor estímulo modernizador, con la instalación del telescopio Géminis Sur en la cercana cumbre de Cerro Pachón. Este novísimo instrumento, con un espejo de 8,2 metros se encuentra entre los mayores y más modernos del mundo.

NOTA: Los telescopios que hoy se utilizan en los grandes observatorios, captan la luz que llega de los astros con un espejo parabólico, éste refleja la imagen hacia un segundo espejo más pequeño ubicado frente a él; espejo que a su vez la reflejará hacia los instrumentos detectores, generalmente cámaras CCD ubicadas tras el espejo principal, a través de un orificio abierto en su centro. Esta configuración fue inventada el siglo XVII por un profesor de escuela francés, de apellido Cassegrain. Como se comprenderá, mientras mayor sea el espejo, tendrá una superficie mayor y el telescopio podrá captar más luz, y más detalles, del objeto observado. Cuando se habla de un telescopio de 4 metros, queremos decir que el diámetro de su espejo principal es de 4 metros.

Autor: Jorge Ianiszewski, Escritor Científico

(1) Hugo Moreno, Revista Mexicana de Astronomía y Astrofísica.
(2) CTIO HISTORICAL HIGHLIGHTS (Preparado por Víctor M. Blanco)

Observatorio de La Silla (ESO)
Observatorio La Silla
Las cúpulas de los telescopios de Cerro La Silla al atardecer.
Visita virtual al Observatorio ESO de La Silla
 

Ubicado en la IV Región de Coquimbo, pertenece a la European Southern Observatory - ESO (Observatorio Europeo Austral). Una organización internacional científica que agrupa a Alemania, Bélgica, Dinamarca, Francia, Holanda, Italia, Portugal, Suecia, Suiza y recientemente Inglaterra. Fue hasta 1998 el mayor observatorio del mundo en cantidad de telescopios. Hoy está en plan de cambios, se han cerrado algunos instrumentos y se han puesto en marcha nuevos telescopios e instrumentos. Tiene 2 telescopios de 3,6 m, entre ellos el NTT, prototipo de los telescopios alt-azimutales modernos. El nuevo telescopio Suizo, ubicado en su cima, ha sido utilizado en el descubrimiento de varios planetas extrasolares.

Observatorio Cerro Las Campanas (Institución Carnegie de EEUU)
Las Campanas
Las cúpulas de los telescopios Magallanes I y II, los nuevos gigantes de Las Campanas.
Visita virtual al Observatorio Las Campanas
Pertenece a la Organización Carnegie de Estados Unidos, con participación de Canadá y Polonia, tiene 6 telescopios. En el vecino cerro Manqui, se han construido los telescopios Magallanes I (Walter Baade) y II, de tipo Cassegrain con espejos de 6,5 m de diámetro. Está en la III región de Coquimbo, cercano a La Silla.
Observatorio Europeo Austral: Paranal Very Large Telescope
Paranal al atardecer!!
Paranal al anochecer (imagen adicional click aquí!)

Ochocientos kilómetros más al norte, el Observatorio Europeo Austral (ESO en inglés), ya se encuentra cosechando descubrimientos astronómicos con su observatorio Very Large Telescope, instalado en Cerro Paranal. Aquí, en una desolada montaña de 2,600 metros de altura, de la Cordillera de la Costa en la Región de Antofagasta, se ha construido el mayor y más moderno observatorio del mundo. La ESO es un consorcio científico creado en 1962 para establecer y operar observatorios astronómicos en el hemisferio sur, y actualmente cuenta con la participación de 10 países europeos: Alemania, Bélgica, Dinamarca, Francia, Gran Bretaña, Holanda, Italia, Portugal, Suecia y Suiza.

Paranal está en una de las zonas más secas de nuestro planeta. Un sitio que ofrece hasta 350 noches despejadas al año con condiciones atmosféricas muy estables. Es considerado el mejor sitio conocido para un observatorio astronómico en el hemisferio austral.

Los cuatro telescopios gigantes del VLT, con espejos de 8,2 metros de diámetro, fueron bautizados con nombres mapuches: Antu, Kueyen, Melipal y Yepún, que significan el Sol, la Luna, la Cruz del Sur y Venus, respectivamente. Tienen montura "altazimutal" (el telescopio gira en un eje vertical y uno horizontal) y están dispuestos según una configuración trapezoidal, que facilita su capacidad interferométrica, para ello el observatorio contará en el futuro con tres telescopios móviles de 1,8 metros conformando el VLT Interferómetro.

La luz proveniente de los siete telescopios podrá combinarse permitiendo alcanzar una resolución óptica (nitidez de la imagen) sin precedentes que será capaz de visualizar objetos de 2 metros de altura (¡naves exploradoras, por ejemplo!) en la superficie de la luna.

Los 4 telescopios de 8,2 metros también pueden utilizarse individualmente. Un solo telescopio será capaz de obtener imágenes de objetos celestes extremadamente débiles: de magnitud 30, con una exposición de una hora. Esto corresponde a percibir la luz de una luciérnaga a más de 10.000 km de distancia.

El VLT está equipado con varios instrumentos astronómicos de diverso tipo, incluyendo cámaras CCD, espectrógrafos de alta resolución y fotómetros muy rápidos y de alta precisión. El VLT es capaz de observar así en un vasto rango espectral: todo la gama de longitudes de ondas, desde el ultravioleta profundo (3000 Å) hasta el infrarrojo lejano (20 µm). El primer telescopio en entrar en operaciones fue el Antú, que comenzó sus observaciones científicas el 1 Abril de 1999.

Los astrónomos europeos y chilenos, podrán con el VLT explorar nuevas regiones del universo más allá del horizonte alcanzado por los telescopios actuales.

Más imágenes del Observatorio Paranal aquí.

Proyecto Gémini

Proyecto Gémini
La cúpula del Gémini Sur en cerro Pachón, cerca de Tololo.
Visita a la galería de imágenes del Proyecto Gémini aquí.

Ha sido inaugurado el 18 de enero del 2002, cerca de Tololo, en Cerro Pachón. Es un proyecto internacional, donde Chile por primera vez aporta fondos, un 5% del costo, unos $ 8.500.000.- dólares. A cambio de tiempo de observación en el Gémini Norte. Es un telescopio de 8 m. semejante a los VLT de Paranal.

Ver página especial de la inauguración. Con las primeras imágenes astronómicas obtenidas.

Observatorios turísticos, de estudiantes y aficionados

Mamayuca:

Observatorio turístico y de aficionados de la Municipalidad de Vicuña, recibe visitas de turistas, aficionados y estudiantes.
Sin duda el mejor proyecto de su clase en Chile y sus alrededores. Cuenta con una cúpula con un telescopio Meade de 12", y varios telescopios portátiles. Sus visitas son muy bien organizadas, con una charla y con guías expertos que saben donde encontrar los objetos más interesantes de cada época del año.
Cerro Armazones
Del Instituto de Astronomía de la Universidad Católica del Norte, de Antofagasta.
Pochoco
El Arrayán, Santiago
De la Asociación Chilena de Astronomía y Astronáutica (ACHAYA) de Santiago
Uno de los clubes de astronomía de aficionados más antiguos de Chile.
Visitas los días Viernes en la noche.
Es necesario inscribirse con anticipación llamando a nuestra sede en Marcoleta. Se ofrece una visita guiada por las instalaciones, una breve charla y, si las condiciones climáticas lo permiten, un rato de observación guiada a través de alguno de los instrumentos de la Asociación.
Para más información llame a nuestra sede en Marcoleta al 6327556 entre 18:00 y 21:00 horas.
 
Sobre el Autor
Jorge Ianiszewski, reconocido periodista y escritor chileno especializado en temas científicos. Autor de innumerables artículos y varios libros relacionados principalmente con la Astronomía.
Es también el editor de la prestigiosa web Círculo Astronómico.
 
Sorprendente VLT Paranal
Galaxia SombreroLos cuatro telescopios gigantes del VLT, con espejos de 8,2 metros de diámetro, fueron bautizados con nombres mapuches: Antu, Kueyen, Melipal y Yepún, que significan el Sol, la Luna, la Cruz del Sur y Venus, respectivamente. Tienen montura "altazimutal" (el telescopio gira en un eje vertical y uno horizontal) y están dispuestos según una configuración trapezoidal, que facilita su capacidad interferométrica, para ello el observatorio contará en el futuro con tres telescopios móviles de 1,8 metros conformando el VLT Interferómetro.
La luz proveniente de los siete telescopios podrá combinarse permitiendo alcanzar una resolución óptica (nitidez de la imagen) sin precedentes que será capaz de visualizar objetos de 2 metros de altura (¡naves exploradoras, por ejemplo!) en la superficie de la Luna.
Los 4 telescopios de 8,2 metros también pueden utilizarse individualmente. Un solo telescopio será capaz de obtener imágenes de objetos celestes extremadamente débiles: de magnitud 30, con una exposición de una hora. Esto corresponde a percibir la luz de una luciérnaga a más de 10.000 km de distancia.

La imagen muestra a la Galaxia "Sombrero" que se encuentra ubicada en la constelación de Virgo, a unos 500 millones años luz de distancia. Esta fotografía fue obtenida el 30 de Enero, 2000, con el instrumento multi-modo FORS1 del VLT ANTU. Los estudios de esta galaxia indican que es muy posible que en su núcleo habite un "masivo" agujero negro.

Imágenes para descargar:
[Preview; JPEG: 400 x 448; 35k]
[Normal; JPEG: 800 x 895; 266k]
[Full-Res; JPEG: 2031 x 2273; 4.1Mb]

Imagen cortesía de European Southern Observatory.

 
© Copyright 2003 Círculo Astronómico (Chile) - Todos los derechos reservados.
Mendoza, Argentina, 20 de Agosto de 2003.
 
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