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Compuestos orgánicos fuera de la Tierra
Alberto González Fairén

A principios de este año se identificaron elementos pesados alrededor de una estrella de nuestro vecindario galáctico, y compuestos orgánicos en Ceres.
lgunos de los elementos básicos de la vida han sido identificados en una enana blanca situada a 200 años luz de nuestro Sol. Siyi Xu, del Observatorio Europeo Austral, y sus colegas han estudiado la estrella WD 1425+540 y han encontrado nitrógeno, oxígeno y carbono. Es la primera vez que se detecta nitrógeno fuera del Sistema Solar. Normalmente, este tipo de elementos pesados no son observables en las enanas blancas, porque la intensa gravedad de estas estrellas arrastra a estos elementos hacia el interior.

El equipo de Xu publicó sus resultados en febrero, y atribuyó la detección de los elementos pesados a la caída en la estrella de algún cuerpo similar a los que orbitan al Sol en el Cinturón de Kuiper. Posiblemente, algún cuerpo de estas características sufrió alteraciones en su órbita y se acercó demasiado a WD 1425+540, siendo destruido por el fuerte campo gravitacional estelar. Los restos quedaron en órbita de la estrella, cayendo poco a poco en ella y enriqueciéndola en los elementos pesados que se han detectado. El 70% de la masa del objeto era roca, y el 30% agua y otros hielos. Los investigadores estiman que la destrucción del objeto comenzó hace unos 100.000 años, y que lo que se observa hoy son las últimas fases del proceso.

El descubrimiento del equipo de Xu confirma que otras estrellas también tienen estructuras similares al Cinturón de Kuiper del Sol. Este tipo de cuerpos que orbitan lejos de sus estrellas almacenan multitud de compuestos orgánicos y gran cantidad de agua, y se ha propuesto que son los responsables de sembrar a los planetas interiores y rocosos con los elementos necesarios para la aparición de la vida.
Enana blanca...
Recreación artística de un objeto masivo
cayendo sobre una enana blanca.
(NASA/ESA/Z. Levy, STScI) Click para ampliar!
También en febrero se identificaron compuestos orgánicos en la superficie del planeta enano Ceres, el cuerpo más grande del cinturón de asteroides. El equipo de María Cristina de Sanctis, del Instituto Nacional de Astrofísica de Roma, publicó los resultados de sus investigaciones con la sonda Dawn, que está orbitando Ceres. El descubrimiento se une a otros anteriores que ya habían constatado la presencia de compuestos orgánicos en el cinturón de asteroides.

Los orgánicos detectados en Ceres son compuestos alifáticos (cadenas moleculares formadas básicamente por átomos de hidrógeno y carbono), además de aminoácidos y bases nitrogenadas. Los orgánicos de Ceres están asociados a la presencia de hielo de agua, arcillas y sales (posiblemente carbonato de sodio), y no está claro si se originaron en la superficie o se formaron en el interior y luego ascendieron desde una capa subterránea rica en agua. De hecho, el equipo de Dawn también ha encontrado evidencias de criovolcanes que expulsan hielo, agua, metano y otros gases.
Ceres
Compuestos orgánicos cerca del cráter Ernutet, en Ceres.
Los colores cálidos indican mayor abundancia.
(de Sanctis et al., 2017) Click para ampliar!
Tres observaciones sugieren que los compuestos orgánicos han sido formados directamente en la superficie de Ceres, y no aportados por el impacto de otros cuerpos (por ejemplo, por objetos del Cinturón de Kuiper o polvo interplanetario): primero, que están distribuidos de forma irregular por la superficie del planeta enano, sin relación evidente con la eyecta de ningún cráter, y formando acumulaciones en lugares determinados; segundo, son compuestos volátiles que serían fácilmente destruidos por el calor producido en un impacto; y tercero, están asociados a los materiales más comunes de la superficie de Ceres, como carbonatos y minerales que contienen amoniaco. Esto implicaría que Ceres ha tenido una historia geoquímica compleja, que tal vez haya incluido entornos favorables para la química prebiótica.
 
 
Madrid, España, 06 de Marzo de 2017.
 
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