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El Cráter en la Meseta de la Barda Negra, Neuquén: un potencial nuevo impacto de meteorito en Patagonia, Argentina.
Maximiliano C. L. Rocca

Ésta es la versión en Español de un trabajo publicado originalmente en idioma Inglés en Cambridge Conference Network (CCNet) 116 -2003 (9), Reino Unido, el día 8 de Diciembre de 2003.
También fue presentado y publicado en los resúmenes del 66th Annual Meeting de la Meteoritical Society, realizado en la Universidad de Muenster, Alemania, de Julio 28 a Agosto1, 2003
a República Argentina, en Sudamérica, tiene una superficie total de 2.776.888 kilómetros cuadrados. Al año 2003 sólo dos zonas con cráteres de impacto de meteoritos gigantes han sido reportadas en esta amplia área. Ellas son: cráteres de Campo del Cielo en el Chaco, y estructuras de Río Cuarto, en Córdoba.

Sin embargo, debería haber nuevos ejemplos esperando a ser identificados.

Una búsqueda de potenciales nuevos sitios de impacto de meteoritos gigantes fue realizada por el autor a través del examen de todas las imágenes satelitales a color Landsat (a escala 1:250.000 - resolución de 250 metros) disponibles en el Instituto Geográfico Militar (IGM) de la Ciudad de Buenos Aires, Argentina.

De esta forma, la totalidad de la Argentina fue inspeccionada en detalle.

Cuando un potencial sitio de impacto de asteroide fue encontrado se hizo entonces un estudio más detallado del lugar. Mapas topográficos fueron consultados en el IGM.
Si estaban disponibles, también se consultaron las imágenes de ecos de radar del X-SAR, del Deutsche Forschungsanstalt fur Luft und Raumfahrt, (DLR), de Berlín, Alemania.

Finalmente fotos aéreas estereoscópicas (1:60.000 - del IGM) fueron consultadas también. El paso final fue realizar una revisión de las publicaciones de información geológica de cada sitio, disponibles en el Servicio Geológico y Minero Argentino (SEGEMAR), de la Ciudad de Buenos Aires.
DEFINICIONES BÁSICAS
Cráter simple: La más pequeña de las estructuras de impacto meteorítico.
Se trata de depresiones con forma de taza, siempre de menos de 5 Km de diámetro.
Una de sus características fundamentales en la de tener un borde sobreelevado con respecto al nivel del suelo circundante. El prototipo es el cráter Meteoro o cráter de Barringer, de 1.2 Km de diámetro que está en Arizona, USA.
Meteor Crater
Vista aérea del famoso "Meteor Crater"
Estructura compleja: Estructuras de impacto enormes (desde 5 Km hasta 400 Km de diámetro). Se caracterizan por una forma casi perfectamente circular, un pico o anillo central elevado y una extensa zona colapsada hacia el centro en el borde interior de la circunferencia.
SELECCIÓN Y RESULTADOS
No todas las depresiones con forma de taza son sitios de impacto de meteoritos gigantes. Las calderas volcánicas y los cráteres volcánicos pueden imitar, a primera vista, las características de los impactos.

El Pozo de las Ánimas
El "Pozo de las Ánimas", ubicado al sur de la Provincia de Mendoza (Argentina), es un clásico ejemplo de las estructuras geológicas llamadas "dolinas".
Las dolinas y depresiones cársticas son muy similares también. Estas últimas se forman, en pocas palabras, por el colapso de cavernas subterráneas a causa de la disolución de la roca del techo de la caverna, ocurrida por efecto de la acidez del agua subterránea.

Sin embargo, utilizando ciertos criterios básicos, se pueden distinguir los impactos de objetos cósmicos de estas estructuras terrestres. Las estructuras volcánicas rara vez tienen bordes sobreelevados. La única excepción son los llamados maars. Las dolinas nunca tienen bordes sobreelevados.

El autor hizo uso de un criterio muy estricto en la selección preliminar de posibles sitios de impacto. Ellos debían reunir las características básicas de un cráter o estructura de impacto antes mencionadas. La ausencia de flujos de lava procedentes de los cráteres bajo examen fue fundamental y muy importante.

Con respecto a la revisión de la información geológica publicada de cada sitio, se utilizó un criterio mucho más tolerante. Debemos tener en mente que la totalidad de los sitios de impacto de meteoritos hoy confirmados, fueron mal interpretados en el pasado. ¡Incluso un geólogo norteamericano interpretó el cráter Barringer como una caverna colapsada durante los años '50!

Varios sitios candidatos a ser impactos están hoy en estudio detallado.

Un muy prometedor sitio fue identificado en Neuquén: El cráter de la Meseta de la Barda Negra (coordenadas: 39º 10'S, 69º53'W).

Desde el principio, el cráter de la Meseta de la Barda Negra era evidentemente uno de los sitios más prometedores en estudio. En las imágenes satelitales Landsat color a escala 1:250.000 y 1:100.000, era muy bien visible como un cráter de 1.5 Kilómetros de diámetro, aislado en medio de una enorme meseta basáltica de color marrón.

Cuando fotografías aéreas fueron obtenidas en el IGM, ellas demostraron que este cráter era en verdad muy similar al "Meteor Crater" de Arizona, USA. El cráter de la Meseta de la Barda Negra comparte con el cráter Barringer inclusive una cierta forma cuadrangular. El cráter de la Meseta de la Barda Negra tiene un borde sobreelevado con respecto al piso de la meseta misma. Este hecho nos habla de un origen por explosión. Sólo los cráteres explosivos tienen bordes sobreelevados.

En las fotos aéreas se ven también varios bloques de roca de 50 a 60 metros de diámetro descansando sobre el borde del cráter o esparcidos por todo a su alrededor. Nuevamente esto es prueba clara de un origen explosivo. Probablemente esos bloques son parte de una "carpeta de eyectos" lanzada durante la explosión.
El Cráter en la Meseta de la Barda Negra
El Cráter en la Meseta de la Barda Negra
El Cráter en la Meseta de la Barda Negra

Primer plano e imágenes de contexto (sobre estas líneas) del cráter de la Meseta de la Barda Negra, en la Provincia de Neuquén, Argentina.
(Créditos: LANDSAT)

El cráter de la Meseta de la Barda Negra ha sido descrito como un "salitral" conteniendo "bloques, conglomerados y arenas" en el Mapa Geológico de la Provincia de Neuquén y en la descripción geológica de la zona publicadas por el Servicio Geológico y Minero Argentinos, SEGEMAR. Esto último no está para nada en conflicto con la hipótesis de un origen por un impacto de meteorito gigante.

Probablemente el cráter de la Meseta de la Barda Negra no sea una dolina. Tiene un borde sobreelevado y las dolinas nunca lo tienen.

Este cráter no es una caldera volcánica. Su morfología es bien diferente y, además, no se ven flujos de lava saliendo desde el cráter en sí mismo. La lava en la meseta a su alrededor fue extruida desde fisuras en el suelo durante el Mioceno (edades radiométricas para el basalto: 14 a 10 millones de años). El cráter está localizado sobre esas antiguas lavas. Las lavas Miocénicas vinieron primero, el cráter vino después: esto es un hecho indiscutible.

El cráter de la Meseta de la Barda Negra podría, quizás, ser un maar. Los maars son estructuras volcánicas causadas por explosión. Consisten en un cráter, generalmente más ancho que profundo, el cual alcanza el nivel del área circundante o la supera con un borde sobreelevado. Esta depresión circular está rodeada por un borde constituido por materiales eyectados desde el cráter mismo. La explosión tiene lugar cuando una lengua de lava volcánica caliente contacta con una napa de agua subterránea. La fuerza del vapor de agua en violenta expansión abre el cráter. Los maares están normalmente llenos de agua, y forman lagos naturales. Usualmente los maares aparecen en cúmulos o grupos numerosos.

En contraste marcado, el cráter de la Meseta de la Barda Negra es un rasgo aislado y único en toda la meseta de roca basáltica. No hay cráteres similares en toda la meseta. Si bien la hipótesis del cráter de la Meseta de la Barda Negra como un maar no puede ser totalmente descartada en este punto de la investigación, todo apunta a que dicha explicación para su origen es extremadamente poco probable.

El cráter del Lago Lonar
El cráter del Lago Lonar (India)
Si este cráter se confirma pronto como un lugar de impacto de meteorito, entonces sería el segundo cráter de impacto en roca basáltica en toda la Tierra. Hasta la fecha, el cráter del Lago Lonar, en Deccan, India, con sus 1.8 Km de diámetro es el único cráter de impacto de meteorito totalmente confirmado que está ubicado sobre una meseta de roca basáltica. Es interesante hacer notar que el cráter del Lago Lonar fue mal interpretado por los geólogos por muchas décadas como una caldera de origen volcánico. La edad del cráter de la Meseta de la Barda Negra es de menos de 10 millones de años. Más investigación detallada de este interesante cráter está hoy mismo en pleno progreso.
AGRADECIMIENTOS
A "The Planetary Society", de Pasadena, CA, USA, institución que financió este trabajo.

Al Ing. Sergio Stinco Wagner, de la Ciudad de Neuquén, por su permanente apoyo, aliento y amistad.

A la Dr. Adriana C. Ocampo (NASA HQ, USA) por su consejo, ayuda y amistad.

A los geólogos doctores Jorge Rabassa (CADIC,CONICET, Ushuaia), Elizabeth Mazzoni (Universidad Austral, Río Gallegos ), y Ricardo Alonso (Universidad Nacional de Salta, Salta), por su valioso consejo y amistad.
REFERENCIAS
-- Fidalgo F., Consideraciones sobre los bajos situados al Norte de la provincia de Santa Cruz, V Congreso Geológico Argentino, Actas V: pp.123-137,1973.

-- Fredriksson K. et al., Lonar Lake, India: an impact crater in basalt, Science 180, pp. 862-864, 1973.

-- French B. F., Traces of Catastrophe, LPI Contribution Nº 954, 1-120, 1998.

-- Methol E.J., Rasgos Geomorfológicos de la Meseta de Somuncura, Río Negro, Revista Asociación Geológica Argentina (RAGA), 22 (4), pp.295-311, 1967.

-- Ollier C.D., Maars: Their characteristics, varieties and definition, Bulletin Volcanologique 31BV, 45-75, 1967.

-- Rocca M.C.L.: Potential Impact Sites in Patagonia, Argentina, South America, abstract/poster presentado en el 66th Annual Meeting of the Meteoritical Society, Muenster, July 28 - August 1, 2003, Alemania. Publicado en Meteoritics and Planetary Sciences (MAPS), pA9, supplement, July 2003.

-- Rocca M.C.L.: Potential Impact Sites in Southern Argentina: simple craters?,
Poster/abstract presentado en la 3rd. International Conference of Large Meteorite Impacts and Planetary Evolution, Nordlingen, August 5-7, Alemania, 2003.

-- Suero T. , Carta y Hoja Geológica 36c Cerro Lotena, SEGEMAR Boletín Nº 76, pp.1-67, 1951.
Sobre el Autor

Maximiliano C. L. Rocca
, es Analista de Sistemas y realiza desde hace varios años investigación en los temas de Asteroides que se acercan a la Tierra y de Cráteres de impactos terrestres, financiado por The Planetary Society, CA, USA.

Corresponsal de superbólidos y caída de meteoritos para el Scientific Event Alert Network (SEAN) del Smithsonian Institution, Washington, USA.

Miembro regular de la Meteoritical Society, USA, desde 1999.

Miembro de la Division for Planetary Sciences / American Astronomical Society, USA, desde el año 2000.
 
Capital Federal, Buenos Aires, Argentina, 01 de Febrero de 2004.
 
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