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Naturaleza sorprendente: Krakatoa
Redacción
Nuestro planeta tiene cientos de volcanes. Los hay de diversos tipos. Algunos están simplemente dormidos, otros definitivamente extintos. Y muchos desde siempre han estado en actividad, entrando cada tanto en erupción. Entre estos últimos se encuentra el «Krakatoa», recordado por la ferocidad y letalidad de sus erupciones. La presente nota da sólo un vistazo a la realidad de este particular volcán.
bicado en el Estrecho de la Sonda, entre las islas indonesias de Java y Sumatra (Figura 1), el Krakatoa es uno de los volcanes más famosos del mundo y, ciertamente, uno de los más peligrosos. En la erupción de Agosto de 1883 murieron más de 36 mil personas, y se estima que el sonido producido por el evento se escuchó en aproximadamente el 10 % de la superficie terrestre1. Las cenizas volcánicas alcanzaron los 80 km de altura y desaparecieron las tres cuartas partes de la isla homónima en donde se encontraba el volcán (Figura 2). Y hay más: según estimaciones, la energía liberada por esta erupción es equivalente a la explosión de más de 10000 bombas atómicas como la arrojada sobre Hiroshima2... ¡Tremendo!
Indonesia - Krakatoa
Figura 1: El Krakatoa se encuentra en Indonesia, entre las islas de Java y Sumatra, en una zona de gran actividad sísmica
y volcánica. (Google Maps) Click para ampliar!
Krakatoa en 1883 (ilustración)
Figura 2: Ilustración de cómo se veía el Krakatoa antes de la erupción de Agosto de 1883. Era un volcán de tres picos o cráteres, y la isla homónima donde se encontraba tenía 9 km de largo por 5 km de ancho. Después de este violento evento desaparecieron las tres cuartas partes de la isla, y en su lugar se formó una enorme caldera volcánica, hoy bajo el mar. Durante el proceso de formación de la caldera se produjo un colosal tsunami que mató a miles de pobladores que vivían en zonas costeras a decenas de kilómetros de distancia3. (THC)
En este mismo lugar en Junio de 1927 emergió explosivamente un nuevo volcán bautizado como Anak Krakatau, que significa “El Hijo de Krakatoa”. El volcán tiene en la actualidad unos 320 m de altura, y crece a una tasa de ~4 m al año, por lo que es considerado como uno de los volcanes de mayor tasa de crecimiento del planeta. Obviamente esta velocidad de crecimiento es un indicativo de que esta activo pero, ¿llegará a ser tan peligroso y explosivo como su padre?.

Los científicos continuamente monitorean al Anak Krakatau, ya que ahora aproximadamente un millón de personas están en riesgo en Java y Sumatra, al vivir a menos de 80 km del joven volcán (Figura 3). La probabilidad de que la historia se vuelva a repetir es alta, pero en realidad nadie sabe cuando. Los sensores sísmicos instalados en la zona indican que el Anak Krakatau en la actualidad está en una fase de gran actividad, como así también algunos de los muy numerosos volcanes que existen en la zona. ¿Por qué fue tan violenta la erupción de este volcán en 1883? ¿Es posible que un evento como éste ocurra en otro lugar del planeta?.
Anak Krakatau
Figura 3: El Anak Krakatau en la actualidad, fotografiado desde el islote de Rakata. (Marco Fulle) Click para ampliar!
De acuerdo a la moderna geología, la superficie terrestre está dividida o fracturada en aproximadamente 14 grandes secciones denominadas placas tectónicas, las cuales tienen como promedio unos 70 km de espesor. Las placas tectónicas constituyen un sistema dinámico impulsado por el calor interno del planeta. Así, las placas pueden separarse, entrar en colisión, o deslizarse una con respecto a otra. La actividad volcánica y sísmica tiende a concentrarse en las zonas limítrofes entre placas, denominadas a menudo fronteras de placas. La frontera de placas más famosa por su fenomenal actividad sísmica y volcánica es el “Cinturón de Fuego del Pacífico”, que concentra a más del 75% de los volcanes activos e inactivos del mundo. La violenta familia Krakatoa pertenece a este cinturón, ya que se encuentra cerca de la región donde la Placa Indoaustraliana se hunde bajo la Placa Euroasiática, un particular fenómeno entre placas llamado “subducción”. Los investigadores creen que la corteza terrestre en la zona donde se encuentra el Krakatoa es excepcionalmente débil, ya que allí la frontera de placas emprende un cambio agudo de dirección (fenómeno de migración de bandas).

Los vulcanólogos consideran al Krakatoa un “estrato volcán”; éstos son los típicos volcanes que aparecen en las ilustraciones de los libros de textos, cónicos y de laderas muy empinadas. También son los volcanes más peligrosos del mundo porque durante sus erupciones expulsan lavas muy densas y pegadizas mezcladas con gases explosivos. Estas lavas densas a menudo tienden a taponar los conductos de escape del volcán (o “chimeneas”), activando de esta manera verdaderas bombas de tiempo ya que el magma sigue acumulándose en el interior. Al parecer esto es lo que le ocurrió al Krakatoa en 1883. En Mayo de ese año entró en erupción, pero la misma cesó al cabo de unos pocos días. ¿Se activó en ese momento una gigantesca bomba natural? Todo parece indicar que sí. Pero hay un adicional: se supone que la cámara magmática del volcán quedó parcialmente llena, permitiendo que nuevo magma abrasador ingresara a la misma. La mayor temperatura del nuevo magma hizo expandir los gases del magma original más frío. Según el geólogo Charles Mandeville (American Museum of Natural History), “la cámara magmática llena de esa mezcla estaba bajo demasiada presión, hasta el punto que fue más fuerte que el techo de roca que tenía encima, y cuando eso pasa el magma asciende a la superficie con mucha rapidez”. El descubrimiento de piedra pómez “veteada” proveniente de la erupción de Agosto de 1883 (Figura 4), vendría a confirmar la presencia de dos tipos de lavas mezcladas, y explicaría el porqué de esa letal mega explosión.
Piedra pómez veteada
Figura 4: Una muestra de piedra pómez veteada, proveniente de la zona del volcán. (THC)
Fuente principal: The History Channel (THC)
Agradecimientos: A Patricio Figueredo, geólogo planetario, por su valioso aporte de valiosa información.
1Se estima que es el mayor sonido registrado en el mundo (!).
2Hay un trabajo que cita una energía de casi 1018 Joules (8.4 x 1017 Joules), equivalente a 200 megatones de TNT o unas 13000 veces la energía de la bomba de Hiroshima. El USGS (Servicio Geológico de los EEUU) le asigna un Índice de Explosividad Volcánica (VEI por sus siglas en inglés) de 6, el cual es un valor muy grande ya que la escala es exponencial y va del 0 al 8. En comparación, el evento de 1883 es 10 veces mayor que la erupción del Monte Santa Helena de 1980 (VEI=5).
3También muchos pobladores perecieron por los efectos de los flujos piroclásticos que se desplazaron casi sin fricción por la superficie del mar, recorriendo así decenas de kilómetros de distancia.
 
Mendoza, Argentina, 26 de Abril de 2011.
 
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